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17 avril 2010 6 17 /04 /avril /2010 10:05

                                       De l'image au signe ( 11 )

Longtemps a prévalu chez les chercheurs la conviction que l'écriture était née du besoin de compter les troupeaux. Elle devait permettre aux riches propriétaires de la cité de tenir les comptes de leurs richesses.

Cette vision utilitaire de l'histoire; imprégnée de marxisme, a été remise en cause à la fin du XXe siècle par le préhistorien Jacques Cauvin. Pour ce dernier, l'écriture est née de l'image, instrument de communication avec les forces mystérieuses. Ses racines sont religieuses (Naissance des divinités, naissance de l'agriculture).
Hiéroglyphes égyptiens

À peu près en même temps que les Sumériens, vers 3100 avant JC ou même plus tôt, vers 3300 avant JC (si l'on en croit les découvertes de l'archéologue Günter Dreyer à Abydos, en 1998), les Égyptiens mettent au point leur propre système d'écriture. Il est composé d'environ 5.000 signes à base d'idéogrammes (dessins évocateurs d'une idée ou d'une chose).

Beaucoup plus tard, les Grecs de l'époque classique, contemporains de l'historien Hérodote, les ont appelés hiéroglyphes (d'après les mots hieros, sacré, et gluphein, graver), car ils croyaient que ces caractères, pour eux mystérieux, étaient exclusivement dédiés à un usage sacré. C'est seulement en 1822 de notre ère que les anciens hiéroglyphes ont perdu leur mystère. Le mérite en revient à un jeune Français de génie, Jean-François Champollion.

Alphabet phénicien

Vers 1200 avant JC, les Phéniciens, un peuple commerçant de langue sémitique qui habite l'actuel Liban, mettent au point un système d'écriture novateur, réduit à une vingtaine seulement de signes phonétiques, l'alphabet.

Les Phéniciens ont transmis ce système révolutionnaire aux Grecs. L'alphabet tire son nom des deux premières lettres de sa version grecque : alpha et bêta. Avec un peu d'imagination, on peut reconnaître dans alpha (notre A) l'image d'une bête à corne car à l'origine, cette lettre représentait le boeuf. Quant à bêta, c'est le signe phonétique inspiré du mot maison. Maison se dit en effet beth dans les langues sémitiques (comme dans Bethléem, lieu de naissance de Jésus-Christ).

Alphabets grec et latin

Les Grecs ont adopté l'alphabet phénicien avec des variantes d'une cité à l'autre.
En 405 avant Jésus-Christ, un archonte (dirigeant) du nom d'Euclide (rien à voir avec le mathématicien) introduit à Athènes la variante milésienne (du nom de Milet, une cité d'Asie mineure), avec ses 24 lettres. Du fait du rayonnement intellectuel d'Athènes, la réforme euclidienne ne tarde pas à se généraliser à l'ensemble de la Grèce continentale. Mais en Grande Grèce, autrement dit dans les colonies de la péninsule italienne, on en reste à d'autres variantes.

Lorsque Rome, une cité latine en plein essor, adopte à son tour un alphabet, elle choisit celui de Neapolis (aujourd'hui Naples), une colonie fondée par les habitants de Chalcis, une cité de l'île d'Eubée, en mer Egée. C'est ainsi que les Grecs continuent aujourd'hui d'utiliser l'alphabet athénien, avec quelques modifications mineures, tandis que les lointains héritiers des Romains (les Européens de l'Ouest) utilisent l'alphabet chalcidien. Voilà l'origine des principales différences entre les alphabets grec et latin (par exemple le P grec qui s'écrit R en latin)
Jean-François Zilbermann.

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